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22 de septiembre de 2022
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Artemis 1

La NASA probó exitosamente la carga de combustible del cohete SLS

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Tras dos intentos de lanzamiento fallidos, la agencia espacial reparó las filtraciones de combustible del megacohete y todo parece indicar que se viene el despegue final.

La NASA dijo que logró todos sus objetivos durante el ensayo del miércoles 21 en la plataforma de lanzamiento para llenar de combustible su gigantesco cohete Space Launch System. De este modo, el SLS estaría listo para iniciar la misión con destino a la Luna, sin tripulación, conocida como Artemis 1.

Aunque la agencia espacial tendrá que revisar los datos, comprobar el tiempo y obtener las aprobaciones finales antes de seguir adelante con los planes para un lanzamiento el próximo martes 26.

La prueba en el Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Florida, tenía por objeto verificar que las fugas de hidrógeno que se produjeron durante los intentos de lanzamiento del mes pasado se habían solucionado. Una fuga de hidrógeno apareció este mismo miércoles durante el proceso de llenado de los tanques del cohete SLS con propulsores superenfriados. "Los ingenieros pudieron solucionar el problema y continuar con las actividades previstas", dijo la NASA.

A raíz de las anteriores cancelaciones del lanzamiento, los ingenieros sustituyeron las juntas defectuosas en el sistema de carga de combustible que permitieron las fugas de hidrógeno líquido. Los gestores de la misión también cambiaron el procedimiento de carga de combustible para adoptar lo que llamaron un enfoque "más amable y gentil", y relajaron sus reglas para la prueba. Se permitió que las concentraciones de hidrógeno en el aire que rodea al cohete superaran el límite del 4% que se había establecido anteriormente. El comentarista de lanzamientos de la NASA, Derrol Nail, dijo que la tasa de fuga superó el 5% en un momento dado, pero que luego se redujo a menos del 4%.

"Si estuviéramos en el recuento terminal, que es lo que se estaba probando, habría sido una violación y se habría detenido el recuento", explicó Nail durante la transmisión por Internet. "Pero para las reglas básicas que se establecieron para hoy, estaban dentro de ellas".

Nail señaló que el equipo de lanzamiento "está deseando recuperar esos datos y analizarlos detenidamente".

El director del lanzamiento, Charlie Blackwell-Thompson, valoró positivamente el resultado de la prueba. "Todos los objetivos que nos propusimos, pudimos cumplirlos hoy", dijo.

Blackwell-Thompson dijo que los directores de la misión evaluarán los datos como parte del proceso para determinar si se sigue adelante con el intento de lanzamiento previsto para el 27.

Un par de factores más podrían afectar el calendario. Los procedimientos de programación actualmente en vigor requerirían llevar el cohete de vuelta al Edificio de Ensamblaje de Vehículos de la NASA para cambiar las baterías en el Sistema de Terminación de Vuelo (encargado de destruir el cohete si se sale de la trayectoria nominal durante el despegue), pero la NASA está buscando una exención de la Fuerza Espacial de EE.UU., el organismo que interviene en esta cuestión.

La meteorología es también una preocupación potencial: una perturbación tropical conocida como Invest 98L se está formando actualmente en el Océano Atlántico y podría traer fuertes tormentas a Florida la próxima semana. Si la NASA tuviera que dejar pasar la oportunidad del 27 de septiembre debido a las condiciones meteorológicas, la siguiente oportunidad de lanzamiento llegaría el 2 de octubre.

El lanzamiento inaugural del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS, sus siglas en inglés), el cohete más potente jamás construido para la NASA, es sólo el comienzo de la misión Artemis 1 de la NASA. El SLS enviará la cápsula Orion sin tripulación en un viaje en bucle de varias semanas alrededor de la Luna y de vuelta a la Tierra. Los sensores conectados a tres maniquíes a bordo de la cápsula recogerán datos sobre la exposición a la radiación, la temperatura y otros factores ambientales.

Orión también llevará un asistente de voz experimental al estilo de Alexa -creado por Amazon en colaboración con la NASA, Lockheed Martin y Cisco- que podría utilizarse en futuras misiones tripuladas.

Si Artemis 1 tiene éxito, sentaría las bases para una misión tripulada alrededor de la luna conocida como Artemis 2 en 2024, y luego un alunizaje de Artemis 3 que podría ocurrir ya en 2025.

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