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23 de noviembre de 2021
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DART

La NASA lanza una misión para estrellar una nave contra un asteroide

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El objetivo es probar un sistema que pueda servir como defensa planetaria contra asteroides.

La misión Double Asteroid Redirection Test (DART) de la agencia viajará millones de kilómetros para chocar con el asteroide, alterando su órbita alrededor de una roca espacial mayor como ensayo en caso de que otro asteroide se dirija hacia la Tierra en el futuro. La misión está programada para despegar a bordo de un cohete Falcon 9 de SpaceX desde el Complejo de Lanzamiento Espacial 4 en la Base Vandenberg de la Fuerza Espacial en California a primera hora del miércoles 24 de noviembre, a la 1:20 a.m. EST (3:20 a.m. hora de Buenos Aires).

"Se trata de un choque intencional de una nave espacial contra una roca", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la NASA para la dirección de misiones científicas, durante una rueda de prensa previa al lanzamiento. "Lo que estamos tratando de aprender es cómo desviar una amenaza".

Será posible ver el lanzamiento en directo en la web de la NASA, en NASA TV o el canal de YouTube de la agencia espacil.

Los equipos de la misión completaron las revisiones de preparación para el lanzamiento el lunes (22 de noviembre) y "todo está listo, no hay retrasos, no hay riesgos en el futuro, y esperamos con interés el día de mañana", dijo Omar Báez, director senior de lanzamiento en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida, durante la conferencia de prensa.

Por otro lado, aunque las previsiones meteorológicas no son perfectas para el momento del lanzamiento, el equipo parece optimista de cara al trascendental evento.

DART viajará a un sistema de dos asteroides que incluye un pequeño asteroide "lunar" de 780 metros de longitud llamado Dimorphos (del griego, dos formas) que orbita alrededor de un asteroide mayor conocido como Didymos, que significa "gemelo" en griego y cuya longitud ronda los 160 metros.

Dependiendo del lugar en el que se encuentren en su órbita alrededor del Sol, estas dos rocas espaciales podrían estar a una distancia de entre 10 y 493 millones de kilómetros de la Tierra; en la actualidad están a unos 483,6 millones de kilómetros de la Tierra, según explicó a Space.com el astrofísico y rastreador de satélites Jonathan McDowell, del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica en Cambridge (Massachusetts). Ninguno de los asteroides de este sistema supone una amenaza para la Tierra, han asegurado los expertos.

El objetivo de DART es Dimorphos. La misión probará la tecnología de impacto cinético, una estrategia de defensa planetaria. La nave colisionará casi frontalmente con la luna de 160 metros de longitud, empujándola y alterando su órbita alrededor de Didymos. El objetivo de la misión es acortar la órbita de la roca menor alrededor de Didymos en varios minutos.

Los miembros del equipo de la misión en la Tierra estudiarán el par de rocas espaciales utilizando telescopios para medir el efecto del impacto de DART en la órbita de Dimorphos.

Dado que los dos asteroides no suponen ninguna amenaza para la Tierra, esta prueba no hará que la Tierra sea directamente más segura. Sin embargo, será de vital importancia para demostrar que este tipo de estrategia de defensa planetaria funciona. Así que en el futuro, si un asteroide estuviera en una trayectoria que supusiera un riesgo para la Tierra, la NASA podría teóricamente utilizar una nave espacial como DART para sacar a la roca del curso de colisión con nuestro planeta.

Aunque en la actualidad no hay ningún asteroide de gran tamaño que suponga un riesgo de precipitarse hacia la Tierra, "este sistema de asteroides es un campo de pruebas perfecto para comprobar si estrellar intencionadamente una nave espacial contra un asteroide es una forma eficaz de cambiar su trayectoria, en caso de que en el futuro se descubra un asteroide que suponga una amenaza para la Tierra", según un comunicado del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, que construyó la nave.

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