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16 de diciembre de 2017
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Amenaza mundial

El hielo del Ártico se está derritiendo y la situación es grave

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Un estudio de los últimos 1500 años refleja una caída abrupta en el hielo del casco polar, algo crítico para la flora y fauna de la región y la temperatura global.

El martes, la NOAA (Administración Nacional Oceánica y Atmósferica de Estados Unidos) publicó su informe anual Arctic Report Card, que analiza el estado del océano congelado en la cima de nuestro mundo. En general, no es bueno.

“El Ártico está atravesando una transición sin precedentes en la historia de la humanidad", dijo Jeremy Mathis, director del programa de investigación de la NOAA para el Ártico, en una conferencia de prensa. "Las observaciones de este año confirman que el Ártico no muestra signos de volver al estado congelado en el que estaba hace una década".

El informe, que se puede leer íntegramente aquí, recopila las tendencias que los científicos venían observando desde hace años. El Ártico se está calentando al doble del resto del mundo. Y en 2017 se registró un nuevo récord de reducción para la máxima extensión de hielo marino (es decir, cuánto del océano Ártico se congela en las profundidades más frías del invierno).

La extensión de los hielos marinos del Ártico ha sido medida por satélites desde la década de 1970. Los científicos pueden tomar muestras de núcleos de hielo, registros de permafrost y anillos de árboles para hacer algunas suposiciones sobre la extensión del hielo marino que se remonta a 1.500 años atrás. Pero cuando se pone todo eso en una tabla, es resultado es un poco aterrador.

¿Y esa gran caída al final del gráfico? Esa es "la mayor disminución de magnitud en el hielo marino, y la mayor tasa sostenida en el declive de los hielos marinos en ese registro de 1.500 años", dijo Emily Osborne, la científica de la NOAA que compiló los datos para el gráfico.

“Hay cierta variabilidad natural y una gama bastante amplia de errores en estos supuestos”, dijo. Pero incluso teniendo en cuenta eso, está claro que estamos viviendo algo sin precedentes. Y parece estar empeorando muy rápidamente: "Este fue el tercer año consecutivo de con récord de reducido máximo invernal", concluye el informe.

El derretimiento de los hielos marinos no contribuye directamente al aumento del nivel del mar. (Ver un cubo de hielo derretirse en un vaso de agua. El nivel del agua no subirá).

Pero es mejor si el hielo marino se mantiene congelado por muchas razones.

Muchos animales -incluido el oso polar- dependen del hielo para sobrevivir. Cazan focas en el hielo congelado y tienen pocas fuentes de alimentos en tierra firme.

Y los cambios en el hielo marino pueden llevar a un mayor calentamiento en términos generales.

“A medida que la superficie congelada del mar se derrite, se vuelve más oscura, lo que atrapa más calor, causando más derretimiento. En 2017, la temperatura de la superficie del mar Ártico era -13.77 grados Celsius más cálida que el promedio de 1982-2010 en algunas áreas”, dijo Osborne.

El gran servicio que el Ártico ha prestado al planeta ha sido reflejar el calor proveniente del Sol hacia el espacio. Ahora, por el derretimiento, dicho calor está siendo absorbido y atrapado en el medio ambiente.

El derretimiento del hielo ártico importa porque, como escribió Brad Plumer para Vox:

“Justo al lado de todo ese hielo marino del Ártico está la enorme capa de hielo que se encuentra en Groenlandia. Cuando ese hielo se caliente y se derrita, fluirá de la tierra al océano, algo que realmente elevará el nivel del mar. La capa de hielo de Groenlandia tiene actualmente 3 kilómetros de espesor y contiene suficiente hielo como para elevar el nivel del mar global en 7.62 metros en total. Y esa capa de hielo se está achicando”.

Menos hielo también fomenta el aumento de la actividad económica en estos otrora impasibles mares, lo que conduce a una mayor perturbación del medio ambiente.

Lo más preocupante, sin embargo: estas tendencias no tienen fin a la vista.

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